Ruig mountainbiken in Schotland: hier is enduro uitgevonden!

Mountainbiken in Schotland - Lotte op de trails van Balblair

In een campingbusje naar Amsterdam, de ferry op naar Newcastle upon Tyne, een uurtje rijden naar Schotland, om te gaan mountainbiken in Schotland en in een paar weken tijd zoveel mogelijk trails te verkennen. Het klonk als een geweldig plan, en dat was het ook. Prachtig glooiende landschappen, ruige natuur en warme, gastvrije mensen die fietsers graag verwelkomen: wij voelden ons er meteen thuis. En… zelfs het weer viel mee!

Tekst: Lotte Stevens / Foto’s: Max Kähny & Lotte Stevens

“Er bestaat geen slecht weer, enkel slechte kledij”, is een gekend motto bij vele buitensporters. Schotland schotelt je vaak vier seizoenen voor op een dag. De kans dat je vakantie letterlijk in het water valt, neem je erbij. Zeker als je elk uur van de dag op twee wielen wilt doorbrengen en enkel kan schuilen onder de klep van je fietshelm. De periode mei-juni blijkt een goed keuze: buiten een paar korte buien, krijgen we amper regen te verduren, de wind daarentegen is lastiger. De nachten zijn koud, maar overdag zijn de temperaturen prima: op zonnige dagen tot zelfs 20 graden. Eén geweldig voordeel voor wie in het voorjaar gaan mountainbiken in Schotland: amper een mug te bekennen.

Lotte in de afdaling in Laggan Wolftrax


Vrijwilligen tijdens bikefestival

We beginnen onze rondreis in het kleine stadje Peebles, gelegen in de prachtige Tweed Valley, een klein uur ten zuiden van hoofdstad Edinburgh. We hadden ons online als vrijwilligers aangemeld voor het Tweedlove Festival, een jaarlijks bikefestival gekoppeld aan een internationale endurowedstrijd. Samen met een geweldig team helpen we het festivaldorp opbouwen, hangen we wegwijzers op, installeren we de aankomstboog en – het leukste – bakenen we een deel van het wedstrijdparcours in de bossen af. Op de wedstrijddag zelf rijden we met de mountainbike van etappe naar etappe, om de wereldtop met eigen ogen aan het werk te zien. Sommige stukken trail zijn zo steil dat we zelfs te voet amper hogerop geraken. Techniek, kracht, uithoudingsvermogen en tonnen moed: ‘It‘s a mind game’!

10_Mountainbiking with a view - een kasteel in Balblair


De uitvinders van enduro

Op zoek naar mooie singletrails, rollend door het prachtige decor, wordt één ding al snel duidelijk: de Schotten kunnen trails bouwen als de beste! De paden gaan helemaal op in het landschap, ze lijken wel ‘puur natuur’… Maar achter deze adrenalinebanen zit een pak expertise, ervaring en héél veel werk. Hier in het zuiden van Schotland lijkt enduro te zijn uitgevonden. Glentress, vlakbij Peebles, is een van de best uitgebouwde mountainbikecentra in heel het Verenigd Koninkrijk. Hier hebben ze begrepen wat mountainbikers nodig hebben: naast 75 kilometer aan goed onderhouden trails, vind je er onder andere een shop, fietsenverhuur, sanitair met douches en een grote cafetaria met terras, om tussendoor bij te tanken en op adem te komen.

Uphill naar Buzzard’s Nest

We beginnen aan de uphill richting Buzzard’s Nest en zijn meteen blij verrast: bergop rijden is hier alles behalve saai! De pijlen leiden ons van de brede grindweg naar een smal, afwisselend pad, over boomwortels en natuurstenen trappen, langs scherpe bochten en uitdagende skinnies (smalle houten constructies of boomstammen) om het evenwicht te oefenen. Boven aangekomen, verdiepen we ons in de gedetailleerde kaart: naast het oranje gemarkeerde freeridepark zijn er groene, blauwe, rode en zwarte routes, voor elk niveau. Namen als Spookywood, Super G, The Matrix en Magic Mushroom spreken tot de verbeelding, en terecht! Als snel krijgen we de brede smile niet meer van ons gezicht. Het lijken wel eindeloze afdalingen door dit glooiend pretpark: heerlijk steile kombochten, kleine en grote sprongen en tafels, technische stukken met drops, losse stenen en rotsblokken…Geweldig!

Een wheelie voor de fun tijdens de uphill in Laggan Wolftrax


Weken op de fiets

Glentress en het nabijgelegen Innerleithen maken deel uit van de 7Stanes Bike Centra: zeven fantastisch uitgebouwde bestemmingen in Zuid-Schotland voor mountainbikers die van afwisseling houden. Hier kan je geen dagen, maar weken op je fiets doorbrengen, zonder twee keer hetzelfde pad te kiezen. Wij rijden richting het noorden, 300 kilometer is het tot Inverness. Nog een uur verder komen we aan in Balblair, bij de Kyle of Sutherland MTB Trails. Geen shop of sanitair te bekennen, wel een groot informatiebord met een kaart, aanwijzingen voor bezoekers en tips voor nabijgelegen trails, zoals Carbisdale. In Balblair hebben we de keuze tussen een korte blauwe route en een lange zwarte. We doen stukjes van beide en bewonderen opnieuw het bouwtalent van de Schotten. De zwarte lijn is een pareltje en gaat over gigantische rotsplaten, houten bruggen die door moerassen slingeren, met hier en daar een kasteel in de verte. Technisch komen we aan onze grenzen, enkele stukken proberen we meermaals tot het lukt, of leggen we ontspannen te voet af. Maar dat kan de pret niet bederven. We zijn hier om te ontdekken, te leren en onze skills te verbeteren!

Zonlicht tot middernacht

Golspie is onze meest noordelijk gelegen bestemming, de zon gaat er pas rond middernacht onder en dat heeft vele voordelen! Langer daglicht betekent: langer genieten… Het is even zoeken naar de onopvallende en verlaten parking van de Highland Wildcat Trails, maar eenmaal aangekomen wacht ons een grote, gedetailleerde kaart met informatie. We gooien een paar ponden in de parkeerautomaat, doen er nog een flinke duit bij als donatie voor de bouwers (die daarvoor een vriendelijke oproep doen) en beginnen aan de beklimming. Onze lange inspanning bergop, over de ‘Lactic Ladder’, wordt onderweg al beloond met een prachtig zeezicht. Na een picknick op het hoogste punt – op een bankje onder het strategisch geplaatste houten afdak – beginnen we aan de afdaling van Mon-u-Mental en Valhalla. Ik kan meerdere luide vreugdekreten niet onderdrukken. Dit is flow! Over kale heuvels en donkere bospaden, net nog in balans op de pedalen, op de grens van controle en crazy, moedig en gefocust op de ideale lijn, voelen dat je leeft!

Het strand van Rosemarkie Bay


Nog eentje voor het slapengaan

De Learnie Red Rock trails bezoeken we op een zonnige dag. De lange lijn sprongen naast de parking is een perfect opwarmertje. Op een steiler stuk afdaling ontmoeten we een paar sympathieke jongens uit de streek, die een thuiswedstrijdje ‘om het langst door de lucht vliegen’ houden. Heerlijk. Dat er in Rosemarkie Bay dolfijnen zitten, ontdekken we die avond per toeval. Een extraatje, zomaar!
Aan de rand van het Cairngorms National Park, op de terugweg naar Edinburgh, vinden we het Laggan Wolftrax Mountain Biking Trail Centre. Op de grote parking staan meerdere campingbusjes en twee Duitsers nemen ons mee voor een eerste verkennende tour bij zonsondergang. Het zijn onze laatste dagen in Schotland en ondanks verzuurde spieren en een aantal pijnlijke blauwe plekken lachen de trails ons toe. Kom, nog eentje! En nog eentje!

Ons besluit? Mountainbiken in Schotland is een ware belevenis. En daar draait het toch om: belevenis voor lichaam en geest. Hard trappen met de benen, nog harder genieten met het hoofd! Overtuigd? Have fun! En bekijk alvast onze fotogalerij ‘mountainbiken in Schotland’.

Begint het bij jou te kriebelen om te gaan mountainbiken in Schotland? Dan nog even dit

  • Een minimum aan ervaring op de mountainbike is aan te raden. Hoewel er heel vaak blauwe en zelfs groene routes te vinden zijn, is het toch goed al wat technische skills mee te brengen en vooral het vermogen om in te schatten welke trails voor jou geschikt zijn.
  • Een grote plus: je komt heel gemakkelijk andere fietsers tegen en de sfeer onder mountainbikers is ontzettend los. Tips en hotspots worden met plezier uitgewisseld, ook locals zijn altijd nieuwsgierig naar jouw ervaringen!
  • Een tip voor de kampeerders: op de meeste parkings aan trailcentra is overnachten toegelaten, tenzij er een verbodsbord staat.
  • Nog een laatste praktische tip: maak voor je vertrekt op een trail even een foto van de kaart met alle routes. En denk eraan: links rijden geldt ook op het fietspad!

Lees ook: fietsen op Schotse eilanden