De Schelde is alweer wat properder! Kort interview met initiatiefnemer Thomas de Groote

De Schelde is alweer wat properder! Kort interview met initiatiefnemer Thomas de Groote

De eerste River Cleanup met partners, vrienden, familie en pers was een succes. De Schelde in Antwerpen is al weer een klein beetje properder. Het concept achter de vzw is simpel maar sterk: maak een rivier schoon, red een oceaan. Oprichter Thomas de Groote legt in een korte Q&A uit hoe hij van 10 minuten opruimen naar 10 rivieren schoonmaken is gegaan.

Wanneer heb jij voor het eerst een stukje zwerfvuil opgeraapt?

Thomas de Groote: “Alles begon in augustus 2017, iets minder dan twee jaar geleden. Toen werd ik uitgedaagd om iets super simpel te doen: 10 minuten lang, 10 dagen aan een stuk… De uitdaging bestond erin om 10 minuten zwerfvuil op te rapen, én er een post van te maken op social media… Eerst had ik iets van… serieus? Ik iemand anders zijn vuil oprapen? Maar mijn zus daagde me uit om iets zot te doen: maak er een gek filmpje van. Je gaat het nog plezant vinden ook… En effectief! In eerste actie waren de kinderen en ik verkleed als superhelden en ruimden we de hele straat op… Daarna volgde nog een ploggingactie: joggen terwijl je zwerfvuil raapt. Later ruimde ik zelfs met vrienden We Can Dance op in Oostende. Elke actie die we tijdens die 10 dagen deden, was echt fun! Sinds dat moment veranderde er iets bij mij… ik begon het zwerfvuil zien, en het lag echt overal. Dus besloot ik er iets aan te doen.”

En toen kwam het idee voor de River Cleanup?

“Na wat onderzoek ontdekte ik dat er jaarlijks meer dan 8 miljard kilogram plastic afval in onze zeeën en oceanen terecht komt. Helaas, ben ik niet zo een goede zwemmer, dus is het opruimen van oceanen niet aan mij besteed. Gelukkig zijn al andere mensen hier actief mee bezig – The Ocean Cleanup. 80% van die 8 miljard komt daar echter via rivieren terecht, wat logisch is aangezien al het water naar de zee vloeit. Ik besloot dus het probleem dichter bij de bron aan te pakken en het afval op te ruimen, voor het in de zee komt. Begin 2018 verhuisden we naar Düsseldorf met het gezin en daar contacteerde ik een lokale organisatie en besloten we om samen de Rijn aan te pakken. Onze ambitie was om 3 landen te betrekken, en in 9 steden langs de Rijn op 1 dag opruimacties te organiseren met lokale partners. In realiteit deden meer dan 10.000 mensen, 59 steden in 5 landen mee! De persaandacht was overweldigend. Net zoals er bij mij iets veranderde bij de eerste 10 minuten cleanup, veranderde er opnieuw iets, maar deze keer bij 10.000 mensen, en bij iedereen die het opmerkte in de krant en op televisie. Ik voelde voor het eerst de verbindende kracht van de rivier en besloot om dit naar een hoger niveau te tillen… Vandaag coördineren we River Cleanups langsheen 10 rivieren in Europa en willen we meer dan 20.000 mensen activeren.”

Wat was de meest memorabele opruimactie tot nu toe?

Eigenlijk kijk ik altijd het meeste uit naar de volgende. Het geeft zoveel energie als je ziet hoe mensen enthousiast worden en van geen ophouden weten eens ze gestart zijn. Dus ik weet nu al dat de volgende sowieso plezant wordt! (Hint.) De Strasbourg Cleanup met 20 Europarlementariërs, een dag voor de stemming in het Europees Parlement rond de single-use plastics was toch ook iets speciaals. Een stemming die trouwens met grote meerderheid door het parlement werd goedgekeurd. Maar de cleanup die mij het meest is bijgebleven, was die op 27 januari van dit jaar… Dat was de actie voor mijn inspirator en ondertussen goede vriend Jean-Paul Meus in Estland. Hij vierde namelijk zijn 1000ste cleanup. Na een nachtje ‘vieren’, hebben we hem om 7:00 uit zijn bed gehaald en de besneeuwde straten van Tallin aangepakt. Met deze actie hebben we ineens de internationale “10 minutes a day challenge” een boost gegeven in meer dan 30 landen.”

Wat is jouw ultieme reden of tip om buren, vrienden, familie aan te zetten tot een clean up?

“Mijn ultieme doel is om mensen aan te zetten tot actie! Iedereen heeft de beelden gezien van de walvissen, schildpadden en vogels met plastics in hun maag… Maar ondertussen weten we dat we allemaal – gemiddeld – het equivalent van één kredietkaart aan plastiek opeten… per week! Ik weet niet of het schadelijk is, maar gezond kan het zeker niet zijn. Een cleanup opent je ogen, zet iets in gang… En is een eerste kleine stap naar een betere zorg voor onze planeet. Hoe meer mensen we kunnen bereiken, hoe sneller we verandering kunnen creëren.”

Wat mogen we verwachten van World Cleanup Day?

“Ons doel is om dit jaar op 21 september 2019 op minstens 50 locaties langs Schelde & Maas (en hun zijrivieren) burgers, scholen, verenigingen en bedrijven aan te zetten tot het opruimen van een stukje oever, wandelweg of plek aan de het water. We werken hiervoor nauw samen met de mensen van World Cleanup Day Belgium, JCI, Zero Plastic Rivers, 10minutedadaybe, Stormkop en vele anderen! Met de hulp van onze partners willen we het materiaal ook gratis ter beschikking stellen zodat iedereen kan meedoen! We mikken op 10.000 deelnemers in België, Nederland en Frankrijk en op 20.000 internationaal. Met grote acties langs de Rijn (momenteel reeds 63 cleanups geregistreerd), Drin (3.000 mensen), Volga (1.000) en Donau zal deze ambitie ongetwijfeld gehaald of overschreden worden. Vanaf volgend jaar worden we ook buiten Europa actief. Zo zijn er al contacten met India, Azië, Afrika en Amerika…”

Doe mee aan de River Cleanup op 21 september! Meer info vind je ook in dit eerder artikel.